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Japan’s nuclear crisis: main developments

Japan Nuclear Alert

Following are main developments after a massive earthquake and tsunami devastated northeast Japan and crippled a nuclear power station, raising the risk of an uncontrolled radiation leak.
An aide to Prime Minister Naoto Kan says the government’s main aim is to stop radiation leaks from the stricken Fukushima Daiichi nuclear plant that are spooking Japanese, hindering work and frightening tourists.
Plant operator Tokyo Electric Company (TEPCO) has poured concrete into a crack in a concrete pit in reactor no. 2 but this has failed to stop leaks. TEPCO is also using water-absorbent polymers, with plans to top the polymers with more concrete to halt the leaks.
Engineers examine alternatives to pumping in water to cool the reactor, including an improvised air conditioning system, spraying fuel rods with vaporised water or using the plant’s cleaning system.
Radiation levels in the sea nearby stand at 4,000 times the legal limit.
A group of farmers from the Fukushima region came to Tokyo with Geiger counters to show their produce is safe.
Prime Minister Naoto Kan ensured residents in the disaster zone on Saturday that the government would offer support in rebuilding. He entered the 20-km evacuation zone around the wrecked plant and visited “J-village”, a sports facility serving as headquarters for emergency teams tring to cool down reactors.
Kan said on Friday that TEPCO should remain in private hands, even though the company would need financial assistance from the government to deal with the aftermath of the disaster. Earlier, the Manichi newspaper said the government would take control of TEPCO.
Kan also said that he wanted to decide by the end of April on the content of an extra budget for earthquake relief.
Chief Cabinet Secretary Yukio Edano said the evacuation of residents near the plant will be a “long-term” operation.
A U.N. watchdog on Thursday suggested widening of the exclusion zone around the station after radiation measured at a village 40 km distant exceeded a criterion for evacuation.
Japanese manufacturing activity slumped to a two-year low in March and posted the sharpest monthly fall on record as the quake and tsunami hit supply chains and output.
A total of 11,938 people are confirmed dead by Japan’s National Police Agency, while 15,478 are missing. A total of 168,586 households are without electricity and 220,000 without running water.
More than 164,200 people are living in shelters on high ground above vast plains of mud-covered debris.
Thousands of Japanese and U.S. Soldiers conducted a search for bodies on Saturday using dozens of ships and helicopters to sweep across land still under water along the northeast coast.
Estimated cost of damage to top $300 billion, making it the world’s costliest natural disaster. The 1995 Kobe quake cost $100 billion while Hurricane Katrina in 2005 caused $81 billion in damage.

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Misure super-precise della fuga di cervelli italiana.

E’ il ritornello stonato della comunità scientifica italiana. I cervelli in fuga dall’Italia si distinguono nelle istituzioni di culturali di tutto il pianeta.Il Bel Paese si inaridisce, mentre suoi figli coltivano il progresso e ne raccolgono i frutti in terra straniera. E’ così che la fisica mondiale abbatte gli ultimi ostacoli alla possibilita’ di ottenere misure super-precise, tanto da poter studiare l’attivita’ elettrica del cervello con un dettaglio senza precedenti. Il risultato, pubblicato su Nature, ha una firma italiana, quella del fisico Mario Napolitano, che dopo aver studiato a Napoli si e’ trasferito in Spagna, nell’Istituto di Scienze fotonica di Castelldefels.Da tempo la fisica quantistica e’ alla base delle misure di alta precisione, come quelle fatte dagli orologi atomici che sono il cuore dei sistemi di navigazione satellitare, della misura della gravita’ terrestre o dei campi magnetici. Misure come queste sono possibili grazie a strumenti capaci di rilevare differenze impercettibili: ogni strumento ha un’imprecisione intrinseca che e’ possibile ridurre progressivamente finche’ non si entra nel mondo delle particella. E’ qui che si incontra quello che finora e’ stato considerato un limite invalicabile: la cosiddetta ”barriera di Heisenberg”. Si tratta, spiega Napolitano, di ”una derivazione del principio di indeterminatezza di Heisenberg, secondo il quale non si possono conoscere tutte le proprieta’ di una particella con una precisione infinita. Resta, insomma, un’incertezza”. Da qualche anno si cercava di mettere in dubbio questo principio e adesso il gruppo spagnolo diretto da Morgan Mitchell ci e’ riuscito: ”abbiamo dimostrato – dice il ricercatore – che il limite vale solo se i fotoni agiscono in modo indipendente l’uno dall’altro.Ma se, come nel nostro esperimento, si utilizza un’interazione tra fotoni nel momento in cui si fa la misura, diventa possibile migliorare la precisione”.Avere superato l’ostacolo ora permette di mettere a punto magnetometri di nuova generazione, capaci di rilevare correnti elettriche molto deboli. Strumenti di questo tipo potrebbero essere utilizzati nel campo delle neuroscienze. ”I sistemi attuali per studiare il funzionamento del cervello – spiega Napolitano – hanno una precisione sufficiente per osservare fenomeni vistosi, come le aree che si attivano durante un attacco epilettico. Strumenti piu’ sensibili e precisi potrebbero aprire nuove strade, permettendo di studiare il cervello in situazioni normali”.


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